QUESTIONS ET RÉPONSES : Nous devons améliorer la façon dont nous suivons les objets dans l’espace

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Nous devons améliorer notre façon de suivre les objets dans l’espace et de prévoir où ils iront afin d’éviter les collisions dans l’orbite de plus en plus encombrée de la Terre, selon Dimitra Stefoudi, chercheur en droit spatial de l’université de Leyde aux Pays-Bas.
En septembre 2019, le satellite scientifique européen Aeolus a évité une collision avec un satellite de la société américaine SpaceX. Bien qu’il ne s’agisse que d’un accident évité de justesse, cet incident a mis en évidence le fait que l’espace est de plus en plus encombré – et que nos lois sur l’espace ne sont plus adaptées.

Actuellement, environ 2 000 satellites actifs sont en orbite autour de la Terre, avec des milliers d’autres satellites inactifs et des débris. Mais dans les années à venir, ce nombre pourrait augmenter jusqu’à 50 000, grâce à de grandes constellations de satellites comme la constellation Starlink de SpaceX, ce qui entraînerait des défis majeurs.

Quels problèmes l’incident SpaceX-Aeolus de septembre 2019 a-t-il mis en évidence ?

Il a surtout montré la nécessité d’avoir une meilleure connaissance de la situation spatiale (suivre les objets et prédire où ils vont aller). Nous avons une certaine connaissance du nombre d’objets dans l’espace (et de leur emplacement), mais beaucoup de choses en orbite peuvent changer. Les vitesses sont très, très rapides. Certaines pièces ne sont pas fonctionnelles, ou ne communiquent pas ou ne sont pas opérationnelles (ce sont les débris spatiaux), et le fait de ne pas avoir une vision très claire de ce qui se trouve dehors fait ressortir tous ces problèmes.

Jusqu’à présent, cela n’a pas été un problème, nous avions assez d’espace pour tout le monde. Mais plus nous effectuons de lancements, en particulier de grandes constellations de satellites (et de petits satellites non manœuvrables), plus les problèmes liés au fait de ne pas savoir exactement ce qui se passe dans l’espace se font sentir, et plus le risque de dommages ou de création de débris augmente”.

Les entreprises privées changent-elles la façon dont nous gérons les satellites en orbite ?

Les acteurs privés doivent obtenir une licence d’un certain État (pays). De nombreux États tiennent un registre national des objets qu’ils lancent et de l’endroit où ils les lancent. Mais il existe également un registre international tenu par les Nations unies, ainsi qu’une convention sur l’immatriculation des objets spatiaux, qui invite les États à partager des informations sur leurs missions spatiales, ainsi que sur leur position, leur emplacement et leur objectif. Ce n’est donc pas nécessairement un problème créé par le secteur privé, mais plus les lancements proviennent de partenaires commerciaux, plus ce problème est accentué”.